Continúa el gran juego de República Popular China en hockey sobre hielo mientras EE.UU. apunta a su cuarta medalla de oro consecutiva

Sangre, sudor, lágrimas y un nuevo equipo que se presenta ante el mundo con sus victorias. El Para hockey sobre hielo se está convirtiendo rápidamente en uno de los deportes favoritos de la nación anfitriona. Pero Estados Unidos, el actual campeón, también impresiona y marca terreno en la apertura del torneo. 

Por Ken Browne
Hockey sobre hielo adaptado
Foto por 2022 Getty Images

Pasión, emoción, discos que vuelan a 130 km/h y un estadio vibrante. El debut de República Popular China en el hockey sobre hielo de los Juegos Paralímpicos de Invierno fue un sueño para la nación anfitriona.

Una victoria 7-0 contra Eslovaquia embelesó al público local en Pekín, que aclamó a la nueva estrella del hockey paralímpico Shen Yifeng. Shen marcó cuatro goles a la altura de su apodo: 'Pequeña turbina'.

El segundo partido de la República Popular China fue igualmente impresionante. Ganó a la República Checa por 5-2 el domingo para avanzar en la ronda clasificatoria. Shen, de 23 años, lo hizo de nuevo, marcando cinco goles en dos partidos.

"Estoy muy emocionado, no puedo expresar mis sentimientos en palabras. Es un escenario muy importante en el que estamos jugando y he conseguido marcar estos goles, es difícil expresar mis sentimientos ahora", dijo Shen abrumado.

Lo que hace el progreso de la República Popular China tan reseñable es que el equipo fue formado muy recientemente, en 2016. ¿Cómo han podido llegar tan lejos tan rápido?

"Tenemos al mejor equipo de entrenadores", continuó Shen. "Somos un equipo muy unido, joven y tenemos una gran seguridad en nosotros mismos. La razón por la que hemos progresado tan rápido es que somos muy diligentes".

El próximo adversario de la nación anfitriona será Italia, que obtuvo una impresionante victoria sobre Eslovaquia. El equipo de República Popular China mantiene un ojo siempre puesto en el defensor del título, Estados Unidos, que liderado por la estrella Declan Farmer, superó con un 5-0 a su eterno rival, Canadá.

El equipo de la República Popular China

Cada jugador de Para hockey sobre hielo tiene una historia que contar.

Shen sufrió un accidente ferroviario en 2005 a consecuencia del cual le tuvieron que amputar ambas piernas. Su compañero de equipo, Wang Zhidong, de 22 años, autor de cuatro asistencias hasta el momento en Beijing 2022, padece una discapacidad como resultado de un accidente con una fuente de alta tensión cuando tenía 7 años.

El capitán, Cui Yutao es el más mayor del equipo con 36 años. Además de hockey también practica Para ciclismo. Decidió involucrarse en el hockey sobre hielo cuando su país se convirtió en el anfitrión de estos Juegos de Beijing 2022.

"Lo que me atrajo al Para hockey sobre hielo es el poder de la unidad, la cooperación y la pasión, que es el ingrediente más importante", dijo al Comité Paralímpico Internacional.

Yu Jing es la única mujer entre los 18 miembros del equipo y, además, la tercera participante femenina de hockey paralímpico sobre hielo en la historia de los Juegos Paralímpicos de Invierno. Sigue la estela de la noruega Brit Mjaasund Oeyen en Lillehammer 1994 y Lena Schroeder en PyeongChang 2018.

La República Popular China se enfrentará a Italia el martes 8 de marzo con el partido que comienza a las 16:35 hora local (9:35 CET) y se espera un nuevo trhiller en el que Italia apuntará a lo más alto tras haber ganado in extremis a Eslovaquia.

"No tengo miedo de jugar con esa atmósfera frente a miles de personas"

Hubo sangre, sudor y lágrimas en el partido Italia-Eslovaquia el domingo. Eslovaquia marcó el primer gol en su historia paralímpica, anotado por David Korman, antes de que el italiano Gianluigi Rosa marcara otro tanto tardío con el que empató en el tercer periodo, lo que les llevó al tiempo extra y luego a penaltis.

Después de 45 minutos de palpitante partido, el empate obligó a los equipos a disputar los primeros tiros de desempate de estos Juegos, que fueron demasiada emoción para algunos.

"Al final he llorado de la tensión", aseguró el defensa italiano Andrea Macri, mientras limpiaba la sangre de una herida que se había hecho minutos antes.

Y no fue el único al que le costó contener la emoción del momento. Con 24 años, Nils Larch disparó el tercer penalti para Italia, sabiendo que, si marcaba, la victoria era para Italia.

"Estaba en blanco", dijo el mejor amigo de Larch, Alex Enderle, "Ni siquiera estaba seguro de poder mirar".

Por fortuna el hombre más tranquilo sobre la pista era Larch, quien movió el disco con el stick antes de lanzarlo para enterrarlo en la red.

"Sencillamente me gusta tirar penaltis", dijo Larch después con un tono casual.

El otro héroe italiano fue el portero, Julian Kasslater, de 39 años, que nunca había participado en los Juegos Paralímpicos anteriormente pero fue llamado a entrar en el hielo cuando Gabriele Araudo, el titular, se tuvo que retirar por lesión durante el tercer periodo.

Kasslater paró dos penaltis y ayudó a Italia a ganar.

"Son muchas emociones", dijo Marci a Olympics.com un día después de vencer a Eslovaquia y un día antes de jugar contra República Popular China.

"Sudamos mucho, fue un juego muy duro y estoy orgulloso de mis compañeros porque han hecho un trabajo increíble".

Italia se enfrentará a la nación anfitriona, que hasta ahora no ha perdido y ha logrado marcar 12 goles en dos partidos. Además, tendrá al público local coreando a favor de República Popular China y en contra del equipo italiano.

"No tengo miedo de jugar frente a miles de personas", dijo Macri, un veterano de Sochi 2014 y de PyeongChang 2018.

"Mañana habrá una atmósfera paralímpica real y estoy contentísimo por eso".

EE.UU. vence por 5-0 a Canadá

Mientras, los defensores del título, Estados Unidos, comenzaron de manera imponente. Ganaron a sus eternos rivales de Canadá por 5-0, para después aplastar a República de Corea por 9-1 en el siguiente partido y garantizar así su paso a la siguiente ronda.

Declan Farmer marcó en PyeongChang 2018 el gol en el tiempo de descuento que aseguró el oro para Estados Unidos. En Beijing 2022 parece haber retomado donde lo dejó.

Marcó un gol e hizo tres asistencias contra sus vecinos del norte, y apuntaló así el mayor marcador de la historia paralímpica de Estados Unidos con solo 24 años.

Incluso los canadienses se quitaron el sombrero ante él.

"Es un excelente jugador y lo lleva demostrando hace muchos años", dijo el capitán de Canadá, Tyler McGregor.

"Su conocimiento de hockey es altísimo y siempre parece estar junto a la red. Es alguien de quien siempre tenemos que estar pendientes para poder vencerle, pero hoy no hemos sido capaces de hacerlo".

Los compañeros de Farmer tampoco estaban para nada sorprendidos.

"No necesita decir mucho. Sencillamente él hace y el resto lo seguimos", dijo el entrenador David Hoff.

"Es muy importante para nosotros y muy divertido de ver, especialmente cuando luces sus mismos colores".

EE.UU. vence 9-1 a República de Corea

Farmer añadió después cinco puntos más a su cuenta, en el partido contra República de Corea: marcó dos goles e hizo tres asistencias.

También fue un buen día para Jack Wallace, que hizo un brillante triplete que catapultó a su equipo a esta aplastante victoria.

Evan Nichols, de 17 años y el más joven del equipo, hizo un debut paralímpico memorable en el que registró tres asistencias. Mientras, el capitán Josh Pauls completó la jornada triunfal con otras tres asistencias.

"Jugar en un equipo como este, con tantos y tan buenos jugadores, es un privilegio", dijo Wallace, el héroe de la jornada.

"El secreto es el altruismo, muchos aceptan jugar menos para que otros puedan jugar también y esto nos hace estar unidos".

Con 14 goles marcados en dos partidos, y habiendo concedido por ahora solo un gol a sus rivales, Estados Unidos tiene el cuarto título consecutivo de Para hockey sobre hielo en el punto de mira.

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