Thomas Walsh e Mikaela Shiffrin: una vera amicizia

I due campioni statunitensi dello sci alpino si sono sostenuti a vicenda nei momenti difficili della loro vita, con l'obiettivo di primeggiare nel loro sport.

di Ed Knowles and Scott Bregman
Para Sci Alpino
Foto di 2017 Getty Images

Lo sci alpino è radicato all'interno della vita dell'atleta Paralimpico Thomas Walsh. Quasi 12 anni fa, il tempo trascorso con il suo prezioso sport è stato messo in discussione.

"Stavo attraversando la chemioterapia, le radiazioni e gli interventi chirurgici e tutto il resto, e in mezzo a tutto questo, mi è stato detto che non avrei mai più sciato", ha detto a Olympics.com.

Ora, è un due volte medaglia ai campionati del Mondo di sci alpino e sarà uno dei contendenti del podio al 2022 World Para Snow Sports Championships (12-23 gennaio) a Lillehammer, in Norvegia.

Walsh ha anche vinto una Coppa del Mondo di slalom e parteciperà ora ai suoi secondi Giochi Paralimpici Invernali di Beijing 2022 rappresentando gli Stati Uniti.

Dopo tutto quello che ha passato, lo statunitense è grato per le opportunità che lo sport gli ha dato.

"Amo questo sport così tanto e lo amo ancora e non darò mai e poi mai un giorno di sci per scontato. Mi ha davvero salvato la vita... è ciò che sono nato per fare, ed è ciò che continuerò a fare finché potrò".

Thomas Walsh durante lo slalom maschile ai Giochi Paralimpici di PyeongChang 2018
Foto di 2018 Getty Images

Walsh aveva 14 anni quando gli fu diagnosticata una forma di cancro chiamata 'sarcoma di Ewing'. Cresce tipicamente all'interno e attorno alle ossa. Durante questo periodo, l'amica d'infanzia Mikaela Shiffrin lo ha sostenuto per tutto il tempo. Il doppio campione olimpico ha anche promesso di andare al suo ballo con lui dopo che ha recuperato.

"Come ha combattuto da allora è stato davvero stimolante", ha detto Shiffrin a Olympics.com nel 2018. "È stato quasi un miracolo che sia sopravvissuto ma, in un certo senso, non è stato affatto un miracolo perché sapendo chi è, questo è il tipo di cosa che mi aspetterei da lui".

Thomas Walsh e Mikaela Shiffrin: un legame di famiglia

Scendendo dalle montagne, all'età di cinque o sei anni, Walsh e Shiffrin hanno sempre rappresentato un grande divertimento per chiunque li abbia avvistati sulla seggiovia a Vail, in Colorado. Le due famiglie erano fortemente coinvolte nella scena sciistica della zona. Entrambi sono migliorati fino a diventare notevoli talenti adolescenziali così, quando Shiffrin ha ricevuto la notizia che la vita di Walsh era in pericolo, era scossa.

"È stato il più grande colpo di frusta, la cosa più inaspettata che abbia mai vissuto di 'di riflesso'", ha detto Mikaela a Team USA.

Suo padre, Jeff, era uno degli anestesisti di Walsh.

"È stato una parte fondamentale nel mio trattamento e nella mia capacità di sopravvivere", ha detto la Walsh a Team USA. "Era in sala operatoria durante probabilmente la mia operazione più grande. Si è davvero preso del tempo in più per assicurarsi che stessi bene e che ricevessi le cure e i trattamenti di cui avevo bisogno".

Il padre di Shiffrin è morto improvvisamente nel febbraio 2020. È stato profondamente scioccante per Mikaela. È stato il turno di Walsh di sostenerla, vivendo a soli 10 minuti da dove si trovava.

Il legame continua ora. "Siamo entrambi in viaggio in posti separati, in fusi orari diversi, in paesi e continenti diversi. Ma, poiché io amo lo sci e so che lei ama lo sci, guardiamo sempre i risultati l'uno dell'altro e ci sosteniamo a vicenda, mandandoci messaggi positivi".

Thomas Walsh: la sua carriera Paralimpica fin qui

La carriera di Thomas Walsh nello sci alpino Paralimpico comprende due medaglie del campionato del Mondo e la Coppa di cristallo che ha vinto in slalom nel 2019. Nonostante una bacheca scintillante, il suo momento preferito della sua carriera è relativo a un episodio molto personale.

Durante il suo trattamento, si è messo degli sci ai piedi andando in pista. Non aveva un grande obiettivo, voleva solo fare qualcosa.

"È stato il momento più importante per provare a me stesso che potevo davvero sciare in quel momento, non avevo idea che sarei tornato alle gare. Non avevo idea che sarei entrato nella squadra nazionale o che avrei gareggiato alle Paralimpiadi o che avrei vinto una Coppa di cristallo o delle medaglie ai Campionati del Mondo. Tuttavia, quello è stato il primo passo".

Nonostante alcuni infortuni e battute d'arresto mentali da PyeongChang 2018, ma Walsh crede di avere una buona possibilità di esibirsi bene alle Paralimpiadi Invernali nella Repubblica Popolare Cinese.

"Non sono mai stato veramente orientato ai risultati, ma credo di avere la possibilità di salire sul podio e voglio davvero stare al massimo livello. Questo è il motivo per cui siamo tutti qui. Questo è ciò che tutti vogliono. Arrivo a questi Giochi con più esperienza, più comprensione di ciò che l'ambiente sarà e sapendo che avrò una sensazione migliore per le pressioni".

Thomas Walsh nel Super-G a PyeongChang 2018
Foto di 2018 Getty Images

Thomas Walsh: "Sono grato di essere vivo"

I grandi obiettivi di Walsh e le sue grandi ambizioni sono bilanciati da una riflessione.

"Sono molto grato di essere semplicemente vivo. Sono grato per la possibilità di svegliarmi la mattina. Di camminare, di mettermi gli sci e di godermi il mondo e le opportunità che mi sono state date. Chiunque può competere nello sport. Può sembrare diverso, ma stiamo facendo la stessa identica cosa".

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