Giornata Mondiale della Salute Mentale: lo psicologo del Team USA Peter Haberl condivide i suoi segreti sui meccanismi mentali degli atleti

In che modo i dubbi di Rafael Nadal aiutano gli altri Olimpionici a gestire l'ansia? In che modo guardare le Olimpiadi può aiutare gli spettatori a vincere la paura dell'ignoto? Quali lezioni hanno imparato gli psicologi del Team USA da Tokyo 2020? Nella Giornata Mondiale della Salute Mentale, Peter Haberl ha risposto a queste e altre domande in un'intervista esclusiva con Olympics.com. 

di Marina Dmukhovskaya

Se, da un lato, il benessere mentale degli atleti è sempre stato importante nello sport, le esperienze di Simone Biles a Tokyo 2020 hanno reso la questione un argomento di conversazione planetario. In precedenza, nella serie "Una squadra dietro la squadra" abbiamo dato uno sguardo al modo in cui gli atleti si stanno preparando per il grande momento delle ormai prossime Olimpiadi di Beijing 2022.

Ma come preparano le loro menti? Olympics.com ha parlato con lo psicologo del Team USA Peter Haberl sull'importanza della salute mentale e su come gestire al meglio la psiche degli atleti.

Da giocatore di hockey a psicologo dello sport

La storia di Haberl è iniziata in Austria, dove ha intrapreso una carriera come giocatore di hockey. "C'erano differenze tra quando giocavo bene e quando non rendevo al meglio. Ho notato che aveva molto a che fare con il modo in cui lavoravo con la mia mente e mi è nato il desiderio di imparare di più su questo argomento".

Quel desiderio ha portato Haberl a iscriversi a un corso di laurea in psicologia dello sport alla Boston University. Mentre studiava, ha avuto un colpo di fortuna quando è stato assunto come stagista per una squadra locale di hockey su ghiaccio. Quando l'allenatore della squadra Ben Smith fu promosso alla guida dell'hockey femminile USA, portò con sé il neo-laureato psicologo per preparare la squadra ai Giochi Olimpici di Nagano. Dopo che la squadra ha vinto una storica medaglia d'oro Olimpica, Haberl è stato assunto per unirsi a un team di psicologi a Colorado Springs.

Se vi capita di assistere a una sessione di allenamento della Coppa del mondo o delle Olimpiadi del Team USA, potreste notare un uomo in piedi accanto a una piscina o a una pista di ghiaccio, intento ad analizzare il linguaggio del corpo degli atleti dopo un errore. Quell'uomo è Peter Haberl, che ora viaggia con la squadra in tutto il mondo.

"Che si tratti di Campionati del mondo, Coppe del mondo o Giochi Olimpici, potrei andare all'allenamento con loro la mattina e stare in giro. Ascolto e vedo cosa sta succedendo. Ho sessioni individuali con gli atleti così come sessioni di squadra dove facciamo un po' di lavoro di mindfulness o attività di team building".

Tuttavia, Haberl ha sottolineato che non sta controllando lo scambio con loro o la conversazione:

"Non sono io a parlare agli atleti. Sono io che fornisco un ambiente in cui possono parlare tra di loro, dato che lavoro più con gli sport di squadra che con quelli individuali".

Water Polo three-time Olympic Champions Maggie Steffens and Melissa Seideman with USOPC staff in Tokyo
Foto di Jeff Cable Photography USA Water Polo

Correggere gli errori di Tokyo

Haberl ammette che il suo lavoro attuale è diverso dal ruolo che aveva prima di Tokyo 2020. Oggi, si tratta di analizzare e rivalutare gli obiettivi della squadra, e l'obiettivo principale è la mente dell'atleta.

"Li aiuto a capire come funziona la loro mente, in modo che possano lavorare con essa in gara. Funziona come una fabbrica di pensieri ed emozioni. Tuttavia, la mente ha un ladro incorporato. Il ladro ruba qualcosa di prezioso agli atleti. Gli atleti dicono che ruba la loro fiducia. Per me, ruba qualcosa di ancora più importante: l'attenzione e la capacità di concentrarsi".

Haberl ha anche spiegato che c'erano molte lezioni da imparare dalle esperienze della squadra di ginnastica USA a Tokyo:

"La lezione chiave? Un atleta è un essere umano. Non sono supereroi, hanno una mente come tutti noi. Insieme al tuo corpo puoi allenare la tua mente. Io sono un grande sostenitore della necessità di formare la mente prima di eventi come i Giochi Olimpici. Con questo processo, gli atleti saranno meno sorpresi sulle sfide e gli ostacoli da superare".

E tanto quanto la preparazione fisica è importante per gli atleti, è altrettanto cruciale che gli atleti imparino ad allenare le menti prima di qualsiasi grande evento.

"Nell'attuale fase di sviluppo dello sport capiamo tutti molto bene la componente fisica. E la maggior parte degli atleti si sottopone molto bene alla preparazione fisica. Ma è meno chiaro valutare e preparare la componente psicologica. Ciò che fa davvero la differenza ai Giochi è la qualità della preparazione mentale".

La sfida mentale degli sport invernali

Con i Giochi di Tokyo 2020 che si sono conclusi solo ad agosto e Beijing 2022 dietro l'angolo, Haberl è impaziente di affrontare le diverse sfide rappresentate dagli sport estivi e invernali.

"Molti sport invernali dipendono dalle condizioni meteorologiche, quindi c'è un ulteriore livello di incertezza. Alcuni di essi, poi, sono pericolosi. La capacità di mantenere la concentrazione a lungo è quindi particolarmente importante".

E Haberl si è preoccupato di spiegare che le battaglie interiori che gli atleti affrontano negli sport individuali sono simili a quelle che si vivono negli sport di squadra come l'hockey o il curling.

"Può essere più facile lavorare con un atleta individuale. Quando le cose non vanno per il verso giusto, non possono incolpare nessun altro, e questo li rende responsabili. Ma anche gli atleti di sport individuali fanno parte di una squadra e sono condizionati da dinamiche di squadra che possono avere un impatto sulla loro esperienza agonistica".

Rafael Nadal come modello

Come psicologo concentrato sulla mente, Haberl ama usare l'esempio di Rafael Nadal. Durante le sessioni di allenamento, tira spesso fuori una frase di Nadal pronunciata agli Open di Francia, in cui il tennista spagnolo ha detto: "In tutti gli anni in cui ho giocato qui, ho avuto dubbi ogni volta". Tuttavia, questa leggenda vivente del tennis ha vinto il torneo in 13 occasioni.

"Quando ascoltano questi esempi, provano un senso di sollievo. Pensano: 'Non sono l'unico. Forse posso lavorarci anch'io, non cambiando i miei pensieri ma prendendomi cura della mia capacità di attenzione'. L'attenzione è la chiave della performance, non i pensieri o i sentimenti".

"Lui [Nadal] è molto onesto, reale, autentico e vulnerabile. Non gli dispiace parlare dei suoi dubbi. Capisce come funziona la sua mente. Gli atleti possono relazionarsi con qualcuno di successo come Nadal".

Per alcuni atleti, la loro più grande battaglia interiore non necessariamente avrà luogo a Pechino. Può anche iniziare nel viaggio verso le Olimpiadi quando un compagno di squadra diventa un avversario per ottenere un posto ai Giochi.

"Le prove Olimpiche sono un gioco a somma zero, dove non tutti riusciranno ad andare alle Olimpiadi. A volte è straziante per alcuni atleti. Dipende tutto da come definiamo la concorrenza. La battaglia più difficile è con se stessi. La competizione ci permette di tirare fuori il meglio di noi, ma perché questo accada, dobbiamo avere la componente mentale giusta che ci consente di elevarci. La competizione ci permette di raggiungere nuovi vertici in presenza di altri concorrenti".

“Abbracciamo l'incertezza!”

Naturalmente, non sono solo gli atleti ad avere problemi di benessere mentale. In merito, Haberl crede che siano molte le lezioni che gli spettatori di Pechino potranno ottenere assistendo ai Giochi.

"La ragione principale per cui guardiamo lo sport è perché il risultato è incerto. Questo è ciò che ci attira. Una lezione che gli atleti insegnano è che possiamo essere molto bravi a misurarci con questa incertezza".

"Noi bramiamo la certezza, vogliamo sempre sapere cosa succede dopo. Ma la verità è che non sappiamo mai cosa accadrà. Possiamo essere solo bravi a convivere al meglio con l'incertezza. Questo è ciò che ci rende vivi. Quindi abbracciamo l'incertezza piuttosto che cercare un'impossibile certezza".