ली-हेश कैसे बनी ग्रैंड स्लैम जीतने वाली पहली भारतीय जोड़ी?  

भारतीय टेनिस दिग्गजों ने 1999 का फ्रेंच ओपन जीतकर इतिहास रच दिया। यहां बताया गया है कि उन्होंने कैसे सांचे को तोड़ा ... 

लेखक दिनेश चंद शर्मा

सालों से लिएंडर पेस (Leander Paes) और महेश भूपति (Mahesh Bhupathi) के रिश्ते ने दुनियाभर के टेनिस प्रशंसकों को आकर्षित किया है। कोर्ट पर उन्होंने जो जादू चलाया था, वह धीरे-धीरे उनके आपसी विवादों के कारण दूर हो गया। पिछले महीने इस दिग्गज जोड़ी पर 'ब्रेक प्वाइंट' नाम की एक डॉक्यूमेंट्री OTT प्लेटफॉर्म पर प्रसारित की गई थी। इसके जरिए दोनों के शिखर पर पहुंचने और विवादों के कारण कैसे साझेदारी टूटी, उसे विस्तार से बताया गया। साथ ही इस बात पर भी प्रकाश डालता है कि ली-हेश (लिएंडर पेस-महेश भूपति) को क्या खास बनाता है। 

1999 साल भारतीय जोड़ी के लिए कामयाबी भरा रहा था। वे सभी चार मेजर के फाइनल में पहुंचे, दुनिया में नंबर 1 स्थान हासिल किया और फ्रेंच ओपन में अपना पहला ग्रैंड स्लैम खिताब जीता। ली-हेश इस प्रकार मेजर जीतने वाली पहली भारतीय जोड़ी बन गई। 

पेस और भूपति दोनों के अनुसार, 1999 के रोलांड गैरोस के लिए पेरिस पहुंचने से पहले ही उनके रिश्तों में दरारें दिखाई देने लगी थीं। दो साल पहले भूपति ने रैंक तोड़ दी थी (पेस एक जूनियर विंबलडन और यूएस ओपन बॉयज एकल चैंपियन तथा अटलांटा 1996 में पुरुष एकल में कांस्य विजेता थे) जापान के रिका हिराकी (Rika Hiraki) के साथ मिश्रित युगल खिताब जीतने वाले पहले भारतीय बन गए थे। 

पेस ने वृत्तचित्र में कहा, "कोर्ट पर हम गति में कविता की तरह थे। हमें ज्यादा बोलने की ज़रूरत नहीं थी, लेकिन हमें पता था कि टेनिस कोर्ट को कैसे कवर किया जाए।" 

भारतीय जोड़ी को 1999 ऑस्ट्रेलियन ओपन (Australian Open) के फाइनल में जोनास ब्योर्कमैन (Jonas Bjorkman) और घरेलू पसंदीदा पैट्रिक राफ्टर (Patrick Rafter) से 3-6, 6-4, 4-6, 7-6, 4-6 से हार का सामना करना पड़ा था। पेस के अनुसार, इस हार ने यह साबित करने के लिए जोश जगा दिया था कि भारतीय ग्रैंड स्लैम चैंपियन भी हो सकते हैं। 

भूपति ने कहा, "हम पहली बार किसी ग्रैंड स्लैम में नंबर 1 सीड के रूप में जा रहे थे, इसलिए यह निश्चित रूप से खास था। लेकिन इससे पहले हमारे पास कोई अभ्यास मैच नहीं था। इसलिए, उस वर्ष क्ले सीजन में हमें कोई अभूतपूर्व सफलता नहीं मिली।" 

मिट्टी ऐसी सतह नहीं है, जिस पर भारतीयों को स्वाभाविक रूप से दोनों में से एक को समायोजित किया जा सके। पेस से एक साल छोटे भूपति को याद है कि यह अजीब सतह बड़े, मोटे तौर पर यूरोपीय जाति के लोगों की पैदाइश थी। शीर्ष पर ढीली कुचली हुई ईंट, जो यूरोपीय मिट्टी को अपना विशिष्ट लाल रंग देती है, जिससे आपके पैर और संतुलन को बनाए रखना मुश्किल हो जाता है। भूपति ने चुटकी ली, “शुरुआत में, जब मैं मिट्टी पर फिसलता था, तो फिर फिसलता रहता था। मुझे नहीं पता था कि कैसे रुकना है।”

*विडंबना यह है कि उनके पहले दो मेजर पेरिस की मिट्टी पर हुए। *

1999 में फ्रेंच ओपन में 'इंडियन एक्सप्रेस' का परखा गया था, जिसमें जुआन इग्नासियो कैरास्को और जाइरो वेलास्को की गैर-वरीयता वाली स्पेनिश जोड़ी ने उन्हें पहले ही राउंड में तीन सेट (फ्रेंच ओपन पुरुष युगल टूर्नामेंट तीन सेटों में सर्वश्रेष्ठ) तक पीछे खींच लिया था। हालांकि, पेस-भूपति ने इसका मुकाबला किया और फाइनल में पहुंचे। उनके और इतिहास के बीच खड़े थे गोरान इवानसेविक और जेफ टारंगो। वे दोनों निपुण एकल खिलाड़ी थे, विशेष रूप से इवानसेविक। लेकिन, वे एक सेट युगल टीम नहीं थे। 

भूपति ने कहा, "हम स्पष्ट पसंदीदा थे। हमें सावधान रहना था, क्योंकि इन लोगों के फाइनल में होने की उम्मीद नहीं थी और वे शक्तिशाली होकर बाहर आने वाले थे।" 

भारतीयों के लिए, रणनीति सरल थी: इवानसेविक को खेल से बाहर रखें। हालांकि, इवानसेविक विंबलडन की घास पर बहुत अधिक सहज थे, लेकिन वह एक मनमौजी प्रतिभा थे, जो बड़े मंच से लगाव रखते थे। 

पेस ने कहा, "उस दिन हमारी रणनीति टारंगो आगे-पीछे दौड़ाने की थी। क्योंकि, उसके पास अच्छा संतुलन नहीं था। सर्विस और वॉली के बजाय, मैंने एक सर्विस मारी, अंदर आया और एक वॉली को ओपन कोर्ट में मारा। जब जेफ टैरंगो ने इसे लिया और वापस खेला, तो मैंने अगली वॉली को फिर से ओपन कोर्ट में खेला। यहां तक कि जब वह सर्विस करता और वॉली करता, तो मैं उसे हिट स्मैश करने के लिए पीछे धकेल देता। पूरा पहला सेट वह था, जिसे मुहम्मद अली ने बॉडी ब्लो कहा था। पांचवीं और छठी बार के बाद, उनके पैर थक रहे थे और उनके फेफड़े फूल रहे थे, और इस तरह हम उस मैच पर हावी होने लगे।” 

पेस-भूपति ने पहले सेट में 6-2 से बाजी मारी। लेकिन, नेट के पार इवानसेविक गुस्से में नजर आया। भूपति ने कहा, "उसे मुकाबला करना पड़ा। उसे अपने साथी के नुकसान की भरपाई करनी पड़ी।”

वर्तमान में विश्व नंबर 1 नोवाक जोकोविच के कोचों में से एक 6'4 लंबे क्रोएशिया खिलाड़ी ने दूसरे सेट में मुकाबले पर नियंत्रण पाने की कोशिश की। उन्होंने भारतीयों को चोट पहुंचाने के लिए अपनी बड़ी लेफ्टी सर्विस और बड़े विंगस्पैन का इस्तेमाल किया। 

पेस ने कहा, “गोरान मानसिक रूप से काफी तेज थे। वह कोर्ट में कुत्ते की लड़ाई में उतरना चाहता था... और मुझे कुत्ते की लड़ाई पसंद है। लेकिन, उस दिन मुझे पता था कि मैं उससे दुश्मनी मोल लेना नहीं चाहता था। मैं लड़ाई से दूर रहा और मैंने बहुत अनुशासित टेनिस खेला।

*विवेक की कला *

पेस-भूपति के युगल में इस तरह से चमकने का एक कारण यह भी है कि वे एक-दूसरे की कमियों को छुपाने और उनकी भरपाई करने में बहुत अच्छे थे। भूपति की ठोस सर्विस और ग्राउंडस्ट्रोक आधार थे, जबकि पेस की सहज क्षमता और जादुई कलाइयों ने उन्हें उड़ान दी। वे इतने मजबूत साबित हुए कि इवानसेविक के लिए अकेले निपटने के लिए एक टीम। 

मैच प्वाइंट पर पेस ने इवानसेविक के फोरहैंड पर एक वाइड स्लाइडर मारा। क्रोएशिया को एक रैकेट मिला, लेकिन गेंद ने काफी देर तक लॉब किया। पेस-भूपति ने इतिहास की किताबों में अपना नाम दर्ज कराने के लिए 6-2, 7-5 से जीत हासिल की और जिसे भूपति एक 'व्हाइट मैन' स्पोर्ट कहते हैं। 

भूपति ने कहा, "भारतीय टेनिस के संदर्भ में यह एक ऐतिहासिक दिन था। हम ग्रैंड स्लैम जीतने वाली पहली भारतीय टीम थे और कोई भी इसे हमसे दूर नहीं ले जा सकता। कुछ हफ्ते बाद, उन्होंने विंबलडन पुरुष युगल खिताब जीतकर हैलोड क्ले-ग्रास डबल पूरा किया।

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